Anthony Kersting

a visit to the yezidis in 1944

Anthony Frank Kersting (7 November 1916 – 2 September 2008) was a British architectural photographer, who visited the Yezidis in 1944. Although he neither understood the language of the Yezidis, nor was he known to them, he came very close to the Yezidis and took unique photographs of them during their annual assembly festival.

Some of the photos he took are published on the Yezidi Photo Archive with the kind permission of the Conway Library, Courtauld Institute of Art, London. The whole collection is being digitised. 

Every year there are pilgrimages to Lalish which end in a so-called assembly festival; the Jimaya Sheikh Adi. The Yezidi assembly feast is the annual highlight and one of the most important festivals of the Yezidis.

When the pilgrims arrive in Lalish on the first day, they take off their shoes and wash their hands three times before crossing the Silath Bridge to the upper part of the Lalish Valley. All religious dignitaries of the Yezidis also take part in the procession. When they arrive at the sanctuary, both the pilgrims and the religious dignitaries gather there. They play tambourines and flutes, and together with the dancing crowd they sing holy qewls. The dignitaries wear their traditional costumes; the sheikhs are dressed in white, the feqirs in brown and black turbans and the qewals in black and white. The pilgrims also wear their traditional Yezidi costumes, however, these are much less common among Yezidis today, especially among the young men. These ceremonies are repeated every evening during the festival. In addition, market stands are set up in Lalish, where pilgrims can buy drinks, food, but also toys.

Another ritual that is performed daily during the assembly feast is the distribution of the so-called holy meal simat. The simat is a dish made of cooked meat and wheat and is distributed to the pilgrims. This is attributed to a tradition according to which Sheikh Adi is said to have hosted guests at Lalish. Only on the sixth day of the assembly feast simat jil meran is served instead. This dish consists only of meat and is said to have a special power: According to Yezidi belief, the consumption of a small piece is enough to stay healthy and protected from evil for a whole year.

The highlight of the festivities is the bull sacrifice on the fifth day of the assembly feast. During this procession, men from different tribes try to steal the bull. However, they are driven away by the pilgrims present, who are equipped with sticks, and the bull is presented as a gift to the Mir, who then takes it to the place of slaughter. The meat of the bull is distributed to the pilgrims as simat. On the sixth day of the Assembly Feast, the commemoration of the day when Sheikh Adi left this world begins. On the eighth and last day a ritual dance of the dignitaries is performed. The qewals play music and a dignitary in the old clothes of Sheikh Adi joins them. Dignitaries dressed in white follow him. This ritual dance represents the seven angels.

The festival strengthens the sense of unity of the Yezidi community by bringing together Yezidis from all over Iraq and other countries. Therefore, it is not only a spiritually important event, but also offers the opportunity to meet family, friends and to socialize.

Mosul

Qadibilban al-Musili (1077 – 1179), also known as Pir Qadibilban, is one of the most famous Yezidi saints. He was a native of Mosul and a follower of the great Yezidi saint Sheikh Adi. His sanctuary was located in Mosul, but it was turned into a mosque after the Yezidis fled from Mosul due to persecution. But the Yezidi architecture was still visible. His sanctuary was destroyed by the terrorist organisation “Islamic State” in 2014.

Besuch bei den Jesiden im Jahr 1944

Jedes Jahr finden Pilgerreisen nach Lalish statt, die in einem sogenannten Versammlungsfest enden; das Jimaya Sheikh Adi. Das jesidische Versammlungsfest ist der jährliche Höhepunkt und eines der wichtigsten Feste der Jesiden.

Wenn die Pilger am ersten Tag in Lalish ankommen, ziehen sie ihre Schuhe aus und waschen sich dreimal die Hände, bevor sie über die Silatbrücke in den oberen Teil des Lalishtals gehen. Alle religiösen Würdenträger der Jesiden nehmen ebenfalls an der Prozession teil. Wenn sie am Heiligtum ankommen, versammeln sich sowohl die Pilger als auch die religiösen Würdenträger dort. Sie spielen Tambourine und Flöten, und zusammen mit der tanzenden Menge singen sie heilige Qewls. Die Würdenträger tragen ihre traditionellen Trachten; die Sheikhs sind weiß gekleidet, die Feqirs braun und mit schwarzem Turban und die Qewals schwarz-weiß. Die Pilger tragen auch ihre traditionell-jesidischen Trachten, die allerdings heute bei den Jesiden viel seltener zu sehen sind, vor allem bei den Jungen und jungen Männern. Diese Zeremonien werden jeden Abend während des Festes wiederholt. Darüber hinaus werden in Lalish Marktstände aufgebaut, an denen die Pilger Getränke, Essen, aber auch Spielzeug kaufen können.

Ein weiteres Ritual, das täglich während des Versammlungsfestes durchgeführt wird, ist die Verteilung des so genannten heiligen Mahles Simat. Das Simat ist ein Gericht aus gekochtem Fleisch und Weizen und wird an die Pilger verteilt. Dies wird auf eine Tradition zurückgeführt, nach der Sheikh Adi Gäste in Lalish bewirtet haben soll. Erst am sechsten Tag des Versammlungsfestes wird stattdessen das Simat Jil Meran serviert. Dieses Gericht besteht nur aus Fleisch und soll eine besondere Kraft haben: Nach jesidischen Glauben genügt der Verzehr eines kleinen Stückchens, um ein ganzes Jahr lang gesund und vor dem Bösen geschützt zu bleiben.

Der Höhepunkt der Feierlichkeiten ist das Bullenopfer am fünften Tag des Versammlungsfestes. Während dieser Prozession versuchen Männer verschiedener Stämme den Bullen zu stehlen. Sie werden jedoch von den anwesenden Pilgern, die mit Stöcken ausgerüstet sind, vertrieben, und der Stier wird als Geschenk an den Mir überreicht, der ihn dann zum Ort der Schlachtung bringt. Das Fleisch des Bullen wird als Simat an die Pilger verteilt. Am sechsten Tag des Versammlungsfestes beginnt das Gedenken an den Tag, an dem Sheikh Adi diese Welt verließ. Am achten und letzten Tag wird ein ritueller Tanz der Würdenträger durchgeführt. Die Qewals spielen Musik, und ein Würdenträger in den alten Kleidern von Sheikh Adi schließt sich ihnen an. Ihm folgen Würdenträger, die in Weiß gekleidet sind. Dieser rituelle Tanz stellt die sieben Engel dar.

Das Fest stärkt das Gefühl der Einheit der jesidischen Gemeinschaft, indem es Jesiden aus dem ganzen Irak und anderen Ländern zusammenbringt. Daher ist es nicht nur ein spirituell-wichtiges Ereignis, sondern bietet auch die Möglichkeit, Familie und Freunde zu treffen und neue Kontakte zu knüpfen.

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